16:17 

Last Masquerade. Rising stars. First night.



Иногда кажется, что мне еще недолго осталось. Не-долго. Не-жить. Я уже давно мертва, сердце не бьется... А кровь…Каждый день по моим венам течет чужая кровь.
Когда-то я думала, что вечность нам дарована навсегда. Полностью и без остатка. Но какой бы незыблемой она не казалась, ее надо беречь. Свою вечность. Беречь, и наслаждаться.
И я берегу, как умею. И наслаждаюсь, как могу.
Но это было бы несправедливо - уйти, ничего после себя не оставив. Уйти, и забрать правду с собой. Правду, которую я собирала по крохам. Но главную роль, конечно же, сыграла Она. Одна из детей Малкава.Они все его дети..
Потому, пусть же история начнется.


31 декабря... Ночь, на кануне Нового, 2009 года.
По стеклу тихо барабанили капли дождя. Мелкого, неуверенного, но неизбежно нагонявшего скуку и тоску. Поезд, будто клинком рассекая туман, мчался вперед. Элл, подперев голову рукой, смотрела в окно. Смотрела, но не видела. Мысли сейчас летали где-то далеко.
С каждой станцией, по мере приближения к городу, становилось все угрюмее. Атмосфера, люди... Эллин чувствовала себя странно. Вырвавшись из яркой, предпраздничной атмосферы Лондона девушка пока никак не могла свыкнуться с этой... серостью?
Поезд остановился. Мягкий толчок вывел девушку из раздумий.
Вот и приехала. Элл вздохнула. Похоже, Алиса забыла предупредить, что ее ждет в этом городе. А может, она предупреждала, только забыла Элл? Девушка тихо хмыкнула. Она бы не удивилась. Пока Элл оглядывалась, проверяя все ли сгребла в сумочку, подошел проводник, дабы помочь даме с багажом.
Кое-как выкатившись из поезда, Эллин оглянулась.
«Антуражненько... Старинный город, архитектура, бла-бла-бла... Класс. А где люди? » - промелькнула мысль у юной англичанки.
С тихой руганью, девушка взялась за ручку чемодана и покатила его по перрону к выходу из вокзала. К огромному своему счастью, там она все же заметила несколько таксистов, косо на нее поглядывающих и перешептывающихся. Элл вздохнула. Не смотря на то, что родилась она в Лондоне, по происхождению она была японка с ярко выделяющимися восточными чертами лица и длинными белыми волосами, что для азиаток не вполне естественно. Не удивительно, что шотландцы из тихого городка Абердин были удивлены, встретив на вокзале столь необычную гостью, да еще и в преддверии Нового года.
Когда девушка подошла к таксистам, активное обсуждение ее закончилось. Все-таки, болтовня-болтовней, а деньги зарабатывать надо. Один из мужчин помог ей с чемоданом и открыл переднюю дверцу. Девушка устроилась в машине и скомандовала везти ее к отелю. Естественно, название она забыла, но Алиса, к счастью, потрудилась дать ей кое-какие описания, потому Элл довольно быстро нашла общий язык с таксистом. Вскоре она уже была в просторном номере. Занявшись распаковкой вещей, Эллин с удивлением обнаружила, что забыла свое темно-синее платье… Зато почему-то взяла два красных, почти одинаковых. Не менее ее удивил факт отсутствия одной туфли из пары, специально когда-то подобранной под эти самые красные платья, а так же наличие трех одинаковых сережек. Похлопав глазами, Элл бросила тщательные попытки вспомнить, как же так получилось, и принялась за остальные вещи. Естественно, предварительно сделав вывод, что ей сначала придется пройтись по магазинам, перед тем, как ехать на праздник. Алиса предупреждала, что они могут задержаться на несколько дней, и хотя наряд для самого праздника чудом был привезен в полном комплекте, он не мог компенсировать недостающих вещей на остальные дни. Со слов Алисы Элл поняла, что ей предстоит запечатлеть некое празднество в честь Мертвой невесты. Или Утопленной невесты. Или… В общем, Эллин таки забыла, что же произошло с невестой, но то, что последствия были летальные она запомнила однозначно. Алиса, которая нашла ее контакты на официальном сайте, объяснила лишь то, что ей придется приехать в маленький городок, возле которого находится замок Балморал, а к нему уже добираться своим ходом. Именно там должно проходить мероприятие, которое Эллин должна запечатлеть. Она работала фотографом уже более восьми лет, и за это время успела заработать некоторую славу. Девушка была известна своими необычными, иногда эксцентричными, но всегда вызывающими бурю эмоций и ассоциаций работами не только в Лондоне, но и зарубежом. Правда, вместе с этим, как творческая личность, она была очень рассеянной и обладала весьма специфическим характером… Не то, чтобы он был сложным, просто иногда ее было тяжело понять, как и дать объяснение некоторым словам, жестам и поступкам. Но они все такие. Все, похожие на нее. Все, на кого похожа она. Все такие разные, и все страдают одной болезнью. Безумием. У каждого оно свое личное, но у каждого оно есть.
Эллин оглядела комнату. За окном в свои полноценные права вступала ночь. Но она не может длиться вечно. Девушка плотно задернула шторы. Хотя они и были из тяжелой, плотной ткани, она сомневалась, что этого будет достаточно, потому решила, что сегодня спать будет в ванной. Она так часто делала, когда ей приходилось оставаться днем не у себя. Все так часто делают, когда нет уверенности, что по какой-то глупой случайности их не коснутся солнечные лучи, пока над телами властвует мистический сон.
Эллин решила после дороги не переодеваться и идти, в чем приехала. В Абердине погода оказалась намного прохладнее, чем в Лондоне, и обычного человека белая шубка чуть ниже пояса вряд ли спасла бы, но вампиры не чувствуют холода. Просто они стараются не выделяться из толпы людей, а потому приходиться делать все, чтобы не вызывать подозрения. В средних веках, да и многими столетиями раньше многие сородичи погибали из-за своей неосмотрительности от руки человека, а потому была создана некая организация, – Камарилья – которая представляла 10 кланов, условившихся придерживаться Маскарада. У Камарильи есть свои Традиции, которые позволяют вампирам существовать в тени, не выдавая себя уже второе столетие подряд. И пусть остерегается тот, кто эти Традиции нарушит – ведь так он ставит под угрозу весь свой вид. Нарушивший Закон погибает от руки правосудия, которая рано или поздно его всегда настигнет.
Но остались кланы, которые не вошли в Камарилью. Некоторые придерживаются нейтральной позиции, они не следуют полностью традициям, но и не нарушают их с таким вкусом, как это делают третьи, кланы. Которые образовали Саббат – сборище кровожадных животных, которые час от часу уничтожают целые города и поселки. Конечно, у всех есть своя структура, своя иерархия и свои обязанности. Например, в городах, подконтрольных Камарилье, есть свой Князь, который следит за порядком в своем городе и, по сути, управляет им из тени. И каждый вампир, прибывая в город, должен, прежде всего, представиться Князю и получить его разрешение на пребывание в городе и на охоту. В нынешнее время отнюдь не все вампиры воспринимают людей как еду, многим эта мысль даже претит, но это вопрос выживания. Вампир, конечно, может существовать за счет крови животных, но это будет жалкое прожигание своей вечности в слабости и вечном голоде…
Когда Эллин выходила из номера, у нее вдруг пронеслась тень мысли, что она что-то забыла, но когда девушка попыталась за нее ухватиться, та ускользнула как вода сквозь пальцы и спряталась в закоулках сознания. Эллин собиралась по магазинам. Вероятно, даже не заперев дверь номера – пока она пыталась схватить одну мысль, от нее вполне могла ускользнуть еще и вторая.
То, что на дворе была Новогодняя ночь, а часы показывали начало десятого девушку нисколько не смутило. Точнее, она даже и не думала об этом подумать. Закинув в сумочку фотоаппарат, косметичку, кошелек и документы, она отправилась на прогулку.
По улице Элл шла наугад. Да она и не пыталась особенно запомнить куда, когда и сколько раз поворачивать - и действительно, зачем? Будто бы она взяла и по мановению волшебной палочки потом вспомнила, как оказалась тут. Или тут. Или там. Или еще где-то.
Было непривычно. Красиво, но угрюмо. В воздухе витало что-то странное, а девушка чувствовала легкий озноб. И дело было не в минусовой температуре, не в хрустящем снеге под ногами. Просто город… будто вымер. Сейчас, когда все должно находиться в праздничном предвкушении, когда энергия должна бить ключом, а город – заливаться звуками и красками, Эллин шла по тихим безлюдным улицам. Вскоре девушка увидела впереди разноцветные огни. Похоже, она приближалась к какой-то площади, к которой вели несколько улиц и переулков. По середине стояло красивое, величественное здание. Вокруг - различные кафешки, рестораны, магазины и прочие заведения с яркими вывесками. Элл облегченно вздохнула. Наконец-то хоть какое-то подобие цивилизации. Хотя людей, как и прежде, на улицах не особо заметно.
Неожиданно девушка заметила впереди себя субъект весьма странного и потрепанного вида. Но. пожалуй, ключевое слово - все же "странного" . Глаза Элл загорелись и она уже автоматическим движением извлекла фотоаппарат. Прицелившись, внимательно глядя в видоискатель, она открыла вспышку и сделала несколько снимков. Субъект, направлявшийся к зданию в центре площади никак не отреагировал и тяжелыми шагами потопал дальше. Элл поплелась за ним.
Если бы кто-то сейчас оказался рядом, ему наверняка открылась бы весьма занимательная картина. Человек, под два метра ростом, одетый в черный кожаный, потрепанный плащ, который подранными кусками волочился по земле, как танк направлялся к входу в здание. Лицо было абсолютно скрыто капюшоном. Из-под него свисали длинные, грязные и засаленные волосы. Его явно не заботила суетившаяся охрана, явно обеспокоенная его приближением. Равно, как и блондинистая японочка, которая ковыляла за ним по брусчатке в высоких лаковых сапогах на шпильке. При этом девушка умудрялась не только не свернуть себе шею, но еще и что-то снимать. В какой-то момент внимание Элл отвлекла весьма забавного вида девчушка, махающая ей ручкой. Девочка стояла возле такси, как раз у входа в здание, куда как раз направлялся этого грозного вида мужчина. Элл, не долго думая, перевела объектив на новую цель и снова нажала кнопочку. Возможно, эти снимки и не представляли бы собой какую-то художественную ценность, но Элл просто не удержалась в своих эстетических порывах. Девочка обладала просто гипнотизирующей красотой.
Когда мужчина приблизился к ней, он на несколько мгновений задержался, сделал странный поворот головой, будто открывая ей то, что скрывалось капюшоном и пошел дальше. Элл заметила, как исказилось выражение лица девочки... Не похоже, что она испугалась. Скорее, это было отвращение, которое она просто не смогла скрыть. Элл стало любопытно, и она пошла быстрее. Но гораздо быстрее улепетывал таксист, нечаянно увидевший то, что и девочка. Он даже не потрудился закрыть машину, оставив на память не только ключи, но и документы, водительские права, фотографию жены...
Оказавшись совсем рядом с девочкой, Элл ей улыбнулась. Как оказалось, девочка ее уже давно узнала. Она пролепетала что-то на счет того, что рада с нею встретиться, и вообще это просто-таки замечательно, что Эллин тоже оказалась здесь. Затем малышка показала на машину и объяснила сложившуюся ситуацию с пропавшим водителем. Элл уже было ответила, что вполне может помочь, так как умеет водить, да и ключи, похоже на месте, как вдруг услышала знакомое имя. Она обернулась. Мужчина в капюшоне пытался объяснить паникующей охране, что ему необходимо встретиться с неким сэром Стюартом.
«Черт возьми, ну конечно! Сэмюэль Стюарт, князь Абердина! Вот что столько времени мне втолковывала Алиса. А это, значит, здание мэрии…»
-Ах, прости дорогая! Я ведь совсем забыла… Боюсь, сначала мне надо показаться князю, а уж потом я смогу тебе помочь.
Элл улыбнулась. Девочка понимающе кивнула.
Князь. Элл вполне спокойно сказала ей об этом – у нее не было никаких сомнений, что эта малышка тоже сородич. И что человек в капюшоне тоже сородич. Она не чувствовала в них пищу. Не чувствовала в них человеческого тепла.
Эллин вошла в здание. Тут же к ней подбежал молодой человек, активно интересуясь чем он может быть полезен. Девушка объяснила, что ей нужно встретиться с мистером Стюартом, на что ей ответили, что у него сейчас посетитель, но он обязательно примет ее через несколько минут.
-Возможно, я могу быть вам чем-то полезен на время ожидания?
-Хм... возможно. Вы расскажете, как можно добраться к замку, где происходят празднование.. мм.. Как же этот празник? Закопанной невесты? - Элл похлопала глазами и вопросительно уставилась на юношу.
-Утопленной невесты. Или Мертвой Невесты. Впрочем, как только ее не называли. Ну, летом туда обычно ездят автобусы, проводятся экскурсии. Сейчас же... Наверное, единственный выход - найти водителя, который хорошо знает туда дорогу.
-Водителя? Вот с этим как раз и туго. - Элл изобразила опечаленный вид и о чем-то задумалась.
-Ну… знаете, - парень чуть покраснел и опасливо оглянулся, - Могу вам по секрету сказать, что около полуночи князь собирается отправиться туда на своем экипаже. Возможно вы...
Элл прервала его кивком головы и благодарно улыбнулась.
-Понятно. Могу я у вас попросить чашечку кофе?
Через несколько минут парень вернулся с горячим кофе, несколькими конфетками и пирожным. Элл в это время время устроилась возле журнального столика и перелистывала различные журналы. На некоторых обложках красовалась ее фотография. В других - часто встречались ее работы. Впрочем, саму Эллин ее известность мало трогала. Она всего-лишь занималась любимым делом.
Когда девушка почти закончила пить кофе, к ней подбежал тот самый парень и сказал, что мистер Стюарт готов ее принять. Элл последовала за ним. По дороге они встретили того самого человека "странноватого" вида. Эллин проводила его взглядом, чуть скосив глаза и пошла дальше. Поднимаясь по огромной мраморной винтовой лестнице, парень без умолку болтал. В какой-то момент Элл не выдержала и прервала его. С неизменно милой улыбкой. Подозрительно милой.
-Молодой человек.. а как вас зовут? - вроде бы беззаботным голосом спросила девушка.
-Джеффи, - просиял тот самый молодой человек, явно не подозревая никакого подвоха.
-Ммм.. Дже-е-еффи... - мягкий голос резко приобретал железные нотки, режущие слух словно сталь, - Так вот, Джеффи, если мне потребуется гид по городу, экскурсовод по кафешкам или же сопровождающий по клубам – я обязательно дам вам знать, - последнюю фразу девушка почти прошипела, -А сейчас, будьте добры, проводите меня побыстрее к мистеру Стюарту.
Джеффи немедленно заткнулся, покраснев до корней волос и значительно ускорил шаг. Лестница вела всего к одной двери. Парень распахнул ее и повел девушку далее по коридору. Остановившись у следующей двери, парень с рвением распахнул ее, ненароком оказавшись почти за порогом, в комнате. Элл услышала, как князь гневно рявкнул. Джеффи побледнел так же резко, как несколькими минутами раньше покраснел и попятился назад, склоняясь в поклоне и рассыпаясь в извинениях. С интересом понаблюдав за этой сценой, Элл лишь пожала плечами и вошла в кабинет, с фотоаппаратом наперевес. Закрыла дверь. И улыбнулась принцу города.
-Доброй ночи, Князь. Меня зовут Эллин.
Князь поднял взгляд на девушку, оторвавшись от бумаг. На несколько мгновений у него появилось немного озабоченное выражение на лице. Впрочем, для Эллин оно было более, чем знакомо. Примерно с таким же выражением она отчаянно иногда пыталась вспомнить о какой-то встрече, или чье-то имя, не говоря уже об адресе или номере телефона. Похоже, теперь князь пытался сделать примерно то же - он явно знал ее. Знал, знал, но забыл.
-И с какой же целью вы прибыли на мои земли?
-По работе. Меня наняла некая Алиса, чтобы я запечатлела празднования в замке.., - Элл тактично умолчала название праздника. У нее появилось острое чувство, что она опять забыла что же случилось с той несчастной невестой и решила обойтись без всяко-разных предположений, которые лезли ей в голову.
-Ах! Вы же фотограф! - лицо князя наконец-то озарилось пониманием ситуации, -Весьма рад вас видеть. Вы уже нашли чем добираться?
-Честно говоря, нет...
-Что же, я отправляюсь сегодня на своем экипаже примерно в полночь. Вы можете отправиться со мной.
-Спасибо, я буду вам весьма признательна.
Сэмюэль Стюрат слегка кивнул.
-Я оказываю вам свое гостеприимство.
Элл тоже легонько кивнула, обернулась, тихо хихикнув, и направилась к двери. Подобная формальность всегда казалась ей смешной, но хоть чему-то сир ее научил.
"Представь, что ты играешь в спектакле. Спектакль в спектакле. Жизнь… Бытие само по себе - как один большой спектакль"
Выйдя из кабинета, Элл не обнаружила Джеффи. Похоже, молодой человек оказался слишком впечатлительным и решил побыстрее ретироваться.
Спустившись, Эллин застала весьма забавную сцену. Девушка, сидевшая на ресепшене, протягивала мужчине в плаще какую-то визитную карточку, а тот, судя по его растерянному виду, совершенно не понимал в чем дело и что с ней делать. Элл, добрая душа, решила помочь. Да еще и воспользоваться шансом чтобы познакомиться поближе.
-Сэр… у вас проблемы? - девушка остановилась совсем рядом от мужчины, явно нарушая какие-то правила этикета. Которые из них - она не задумывалась. Если бы не рост мужчины, она наверняка еще и облокотилась бы на его плечо, но чисто по техническим причинам сию затею пришлось оставить. Осталось лишь мило улыбнуться и ждать реакции. Та последовала незамедлительно. Как оказалось, мужчине нужен был костюм. А еще оказалось, что у него весьма специфический голос. Впрочем, девушку это нисколько не смутило.
-Костюм? Хм. Как вы относитесь к розовому?
Глаза Элл загорелись, уже представляя, как она будет выбирать гламурный костюмчик сему субъекту. Ах, только подумать...
-Ну... Эм… Я-то нормально отношусь, - тактично ответил мужчина немного булькающим голосом, - Но вот что на это скажет мистер Стюарт...
Элл театрально закатила глаза. Ах да, конечно. Князь. Почему-то он произвел на нее впечатление вампира весьма консервативного и, возможно, даже педантичного. Девушка вздохнула.
-Ну что же… нет, так нет. Идёмте. Что-то, да подберем вам.
Выйдя из здания, Элл тут же заметила девочку. Она уже забралась на заднее сидение автомобиля и уселась, поджав ножки, жалостливо посматривая на Эллин. Девушке пришлось извиниться и сказать, что пока что их поездка немного откладывается - им надо бы по магазинам... Но она тут же сообразила - о диво! - позвать малышку с собой. Немного поупиравшись, та согласилась. И покосилась на свой чемодан. Элл словила ее взгляд и покосилась на мужчину.
Вскоре вся тройка шагала по направлению к магазинам. Чемоданчик покоился в крепких руках их пока еще незнакомца.
Остановившись, Элл задумалась. По сторонам от нее располагались магазин с классической одеждой и магазин с чем-то явно гламурным. На губах заиграла шаловливая улыбка. Эллин явно стояла перед огромной дилеммой. И тут ее внимание привлекло какое-то движение. Чуть прищурившись, она посмотрела в темный переулок. Темная фигура тащила за собой мужчину. За ногу. Но удивило Эллин нечто иное. У этой фигуры плащ будто переливался, перетекал. Будто жидкий латекс. Руки оказались затянуты в такие же перчатки. Элл невольно поежилась - от фигуры веяло холодом. Нет. Она фонила холодом. Излучала эту холодную ауру...
Девушка издала прерывистый, едва слышный вздох. Она вдруг почувствовала, что таких "очагов" холода - много. Они везде. Они вокруг. Снуют, передвигаются... Стало неуютно. Элл быстро извлекла из сумочки свою записную книжку и черкнула там несколько строчек. Конечно же, она не заметила слегка удивленных взглядов девочки и мужчины, сосредоточенных на ее скромной персоне. Хотя... на счет скромности некоторые готовы были бы поспорить. Но Элл неизменно считала себя именно таковой. Закончив, она так же быстро припрятала записную книжку обратно. Заодно сложив и фотоаппарат - она совершенно забыла, что он все это время болтался у нее на шее. Обернувшись, она как ни в чем не бывало заулыбалась.
-Ну что, идем?
-А может, сначала представимся друг другу?
-Амандина, - начала девочка.
-Бернард, - подхватил мужчина.
-Эллин. Идем.
-Ага. Но я думаю, все же стоит пойти в этот, - девочка ткнула пальцем в сторону магазина с классической одеждой.
-Окей. Идем, - пожала плечами девушка.
Стоят. Амандина с сомнением смотрит на Бернарда. Тот с сомнением смотрит на магазин. А Элл вообще не понимает в чем дело.
-Может.. я вас тут подожду?
-Ну зрасте. А мерить на кого будем? – удивилась Элл.
-Не думаю, все же, что это хорошая идея...
-Ничегооооо... нет нерешаемых проблем.
Элл искренне была в этом уверена. И даже то, что она увидела под капюшоном, еще в приемной, когда Бернард ей на несколько мгновений показал свой облик, ее нисколько не смущало. К счастью, ситуацию в свои руки взяла Амандина. Понимая, чем грозит появление в магазине Бернарда для Маскарада, она быстро отговорила Эллин от ее затеи, и заверила, что и сама справиться с покупкой.
-Эй! Ээм... Аманда!! Ты ведь не спросила у него размеры!!
Девочка, которая была уже почти у самого входа, обернулась и ответила, что подберет на глаз. Справилась она довольно быстро. К счастью, нужный размер нашелся. Амандина выбрала костюм чем-то напоминающий тот, в котором она сегодня видела князя.
Выйдя, она отдала покупку мужчине, и на вопрос - сколько с него, - ответила, что это подарок.
-Замечательно. А теперь - ко мне в отель. Перед праздником надо переодеться да и кое-что захватить с собой, - командным голосом произнесла Эллин. Благо, о «кое-чем» она все же не забыла. Перед тем, как девушка отправилась в Шотландию, Алиса вместе с авансом передала ей небольшую шкатулочку и ключ и сказала, что раньше, чем Элл доберется до Балморала, шкатулку открываь нельзя. И еще она несколько раз повторила, что ее ни в коем случае нельзя забыть.
Неожиданно Аманда воспротивилась идее ехать в отель, что для остальных было не совсем понятно.
-А может... может, не надо? Ты.. и так можешь поехать, правда. - возразила девочка. Элл, немного удивившись, заверила ее в том, что надо. Очень надо. И так поехать она просто ну никак не может. Амандина изобразила расстроенное личико.
-Ну... не оставляйте меня... Одну. Тут так.. холодно. И страшно...
-Дамы! Пока я рядом - вам бояться нечего, - самоотверженным тоном заявил Бернард, но дамы, похоже, не впечатлились.
-Конечно. Но если наша милая девочка решит остаться здесь, нам придется разделиться. А вы же не можете охраняться сразу двоих...
-Ради таких девушек можно и разорваться...
-На надо!! – с ужасом на лице пролепетала Амандина, - Я поеду с вами, ладно.
Вернувшись к зданию, троица обнаружила, что машина уже успела где-то деться. Похоже, тут местные времени зря не теряют. Нисколько не расстроившись, они отыскали таксиста, который согласился отвезти их в отель. Бернард расположился на заднем сидении, а девушки - вместе на переднем. Как оказалось, именно в эту гостиницу, где остановилась Элл, предлагал заехать князь Амандине. Эдакая специфическая гостиница. В ней существуют комнаты без окон. Впрочем, этот момент Алиса упустила, потому Эллин по умолчанию достался вполне нормальный номер с вполне прозрачными окнами. Новоиспеченная компания поднялась наверх.
Остановившись у двери, Элл полезла в сумочку на поиски ключей. К счастью, ее спутники оказались достаточно терпеливы, чтобы выдержать ее копание в вещах, а потом - их трепетное вываливание на пол. Когда ключи все же были найдены, Эллин, едва сдерживая радостные вопли, принялась открывать дверь. Вот только ключ упорно не хотел поворачиваться. На несколько мгновений лицо девушки приняло недоуменное выражение, но почти сразу же засветилось озарением. Элл дернула дверь и жестом пригласила остальных внутрь. Да, она не впервые забыла запереть дверь.
Далее дело пошло довольно быстро. Пока Бернард был в душе, активно пытаясь привести себя в порядок, Элл занялась своим макияжем и прической. Как обычно - на ощупь. Зеркалами она давно не пользовалась. Потом девушка переоделась, накинула плащ - и вуаля! - она готова. Не известно, сколько на это ушло времени, да она и не задавалась этим вопросом, но Бернард успел даже переодеться. Краем глаза заметив, как тот пытается натянуть на новенький костюм свой старый, грязный, потрепанный плащ, Элл сделала круглые глаза и крепко вцепилась в этот самый плащ. Вот только вампиру это мало сыграло погоду. Он натянул его, не обращая внимания на протесты Элл, которая повисла на нем, болтая ногами. К счастью, Амандина и на этот раз взяла ситуацию в свои руки, убедив Эллин, что плащ просто необходим. Нельзя нарушать традиции Маскарада.
Собрав сумочку и даже - о чудо! - ничего не забыв, во всяком случае, Элл в это свято верила, она вместе с остальными вышла из номера.
К резиденции князя приехали за несколько минут до полночи. Как раз вовремя, чтобы увидеть, как в нее заходит достаточно молодая пара - женщина под руку с мужчиной. Причем последний был хорошо знаком Эллин. Лучше, чем ей хотелось бы. Беннет Браун. Из-за него она сейчас находилась в немилости целого клана. Резко остановившись, девушка сделала поворот на 180 градусов и сообщила спутникам, что подождет их снаружи.
Покапывал дождик. Ненавязчиво так. Впрочем, для Элл и гроза могла быть вполне ненавязчивой. С единственным минусом - фотографировать проблематично. Девушка разглядывала площадь, но та, как ни странно, ничуть не изменилась за последний час, что они отсутствовали. Или два? Элл обычно не наблюдала за временем. Для нее оно измерялось двумя отправными понятиями "хочу спать" и "пора вставать".
Из размышлений Элл вывело появление в поле зрения незнакомой машины. Впрочем, тут все они были незнакомы, но некоторые Элл уже успела разглядеть за те несколько минут, что стояла под навесом возле мэрии. К зданию подкатил черный фольксваген. Из машины вышла светловолосая девушка, довольно приятной внешности. Да, да, Элл оценила. Ну, фотограф она, или как?
От созерцания этой самой девушки, активно кутающейся в плащ, Эллин оторвал отдаленный шум. Она перевела взгляд и почти тот час же увидела, как к площади приближается экипаж. Не удержавшись, девушка полезла за фотоаппаратом, в надежде запечатлеть сию живописную картинку. Именно за этим занятием ее и застал князь и его спутники, которые как раз выходили из мэрии.
Элл снова поприветствовала князя. В это время к ним как раз подошла светловолосая девушка. Когда они тоже обменялись приветствиями, вся компания направилась к экипажу. Остановившись возле кареты, князь сделал приглашающий жест. Эллин, конечно же, заскочила первой. Что происходило на улице, девушка не видела, но достаточно хорошо слышала. В частности и вопрос Бернарда князю. Похоже, они о чем-то должны были поговорить, и князь предложил сделать это по дороге. Вот так вот следующим в карете оказался Берни, как его мысленно прозвала Элл, не в силах запомнить полное имя. Впрочем, иногда Берни превращался в Боба... но это уже в крайнем случае. Увидев, как эта махина устраивается возле нее, Элл пару раз хлопнула глазами, затем приветливо улыбнулась. Следом появились Амандина, которую Элл упорно именовала Амандой, спутница Беннета, ее давнего знакомого из клана Вентру, светловолосая девушка и князь. И все. Все места были заняты. Сам Беннет Браун закрыл дверь экипажа. С той стороны. Чему Элл не могла не радоваться, хотя они с ним и делали активно вид, что друг друга не замечают.
Когда экипаж тронулся, князь представил дам и Бернарда друг другу. Во время представление Элл показалось, что князь, будто вскользь намекнул на клан каждого, но чего только не может ей показаться! Светловолосую девушку звали Кэтрин Дорвард. А барышня, приехавшая с Брауном, была Даяной. Потом Стюарт поведал легенду о том, как начали отмечать праздник Утопленной Невесты. Или мертвой невесты. Или еще какой-то. Но больше всего в этом рассказе привлекло упоминание о том, как некогда небольшая группа вампиров решила разобраться, что же стоит за этим праздником, и что же это за Невеста. По словам князя, в группе были представители Носферату, - он кивнул Бернарду, - Малкавиан, - кивок Эллин, - Тореадоров, - кивок Амандине, - и... представители других кланов. Затем последовала ненавязчивая светская беседа, в которую Элл не особо вслушивалась. Она уже была полностью погружена в рассматривание фотографий. Отвлеклась она от сего занятия, только когда сменился эмоциональный фон, царивший в карете. Кажется, речь шла об охоте. А так же о лесе и его обитателях. При воспоминании о последних окружающие заметно напряглись. Эллин, хлопая глазами, пыталась понять к чему такая нервозность. Да, Джезехх когда-то говорил ей, что в лес не стоит ходить. Но и все на том. Да и вообще… откуда в Лондоне лес? Ну, разве только Гайд-парк принять за его модифицированную версию. Элл внимательно наблюдала за князем, который быстренько свернул сию тему и теперь был поглощен созерцанием пейзажа за окном. Он явно не хотел распространяться на эту тему. И в нем... все еще чувствовался тот страх и ужас, что ему довелось пережить. Судя по всему, выжил он один. И спасаться князю пришлось бегством. Стыд, унижение и позор. Да, неудивительно, что он смолчал. Элл тоже промолчала. Да и занимало ее уже совсем другое. Холод. Она покосилась на Дорвард, которая куталась в плащ. По коже пробежали мурашки...
Когда экипаж покинул границы города, стало гораздо теплее. А теперь девушка чувствовала, как холод снова приближается. Вот-вот, и он их догонит... Звон. Тихий перезвон колокольчиков. Элл непонимающе оглянулась… но нет. Никаких колокольчиков и в помине не было. А звон, тем временем, становился все громче и отчетливее. А вскоре меж звуков колокольчиков стали слышны крики. Мужские крики на японском языке. А вместе с ними сознание Элл заполнили гнев и ярость. Чужие, инородные... но поразительно реалистичные. Шум нарастал. Девушка закрыла уши руками и вжалась в спинку сиденья. Глаза были плотно зажмурены. "Убьем этого тирана! Смерть ему! Смерть!" Как бы Элл ни старалась, она все никак не могла избавиться от этих криков. А они, меж тем, становились все яростнее и сопровождались неясными хлюпающими звуками. Хотя малкавианка догадывалась, что это за звуки. Когда шум достиг апогея, Элл закричала, вторя крикам в голове.
-Убьем этого тирана!! - девушка даже не подозревала, что она кричит. Она не подозревала, что именно она кричит. Глаза были широко распахнуты и наполнены взрывоопасной смесью эмоций.
Бернард среагировал незамедлительно. Он чуть подался вперед, чтобы в любой момент иметь возможность загородить собой князя. Рука лежала на рукоятке меча. Вот только Дорвард среагировала быстрее. Она резко наклонилась к Элл, так, что их глаза оказались напротив, и они едва ли не касались лбами. Эллин замолчала. Она оказалась в плену завораживающего взгляда блондинки. Полное осознание ситуации осталось при ней, но она не могла ни шелохнуться, ни отвести взгляд. Сложно сказать, сколько времени они так провели, прежде чем Стюарт их насильно не разнял, нарушая зрительный контакт. Девушки будто очнулись от оцепенения. Эллин хлопала глазами, пытаясь понять, что же произошло. У Кэтрин вид был тоже немного растерянный.
По окну стекала холодная тьма... Будто кто-то вылил на карету бочку нефти. Карета остановилась. Как только тьма рассеялась, Бернард тут же покинул экипаж, аккуратно отворив дверь. Ногой. С пинка. Ну, во всяком случае, Элл искренне полагала, что для него это считалось еще вполне так аккуратно. Затем девушка пронаблюдала эффектный прыжок носферату и не менее эффектное приземление со спаданием капюшона. Девушка заерзала на сидении. Она чувствовала, как холод проносится дальше, в том направлении, куда они ехали, а потом сворачивает куда-то влево. Мотнув головой, она потянулась к фотоаппарату. Быстренько его включив и открыв вспышку, она подалась следом за Бернардом.
Оказавшись снаружи, она застала интереснейшую сцену. Лошади, которые были в упряжке, лежали на земле зверски растерзанные и явно с неполным комплектом частей тела, ее новый знакомый активно пытался увернутся от странных темных щупалец, а рядом стоял статный мужчина и невозмутимо наблюдал за стараниями Бернарда. Элл посмотрела в видоискатель и хорошенько прицелилась. Серийная съемка. И целая очередь мощных вспышек. Невозмутимость мужчины куда-то подевалась, а вокруг него начали взвиваться все новые щупальца, пытаясь защитить от света. Элл не останавливалась. Похоже, у Бернарда появился шанс освободиться от тех, что его уже схватили.
Неожиданно девушка услышала сзади гневный оклик. Причем так неожиданно, что сама чуть не подпрыгнула, и фотоаппарат едва не выронила.
-Монтес! Падаль! Да как ты посмел!? - князь был разъярен. Он явно терял над собой контроль.
Элл отошла на несколько шагов и уставилась в фотографии. Забавная картина. Среди щупалец, что попали в кадр и пытались прикрыть этого самого Монтеса, не было ничего, кроме скелета, ничего, кроме белеющих костей. Эллин невольно передернулась. Он ей не нравился. От него веяло холодом, и чем-то еще… Чем-то мертвым. Девушка не знала что это, но это ощущение ей определенно не нравилось. Вероятно, интуиция. Все же Джезехх допустил еще один важный пробел в ее образовании - повествовании о Диаблери. О запрещенном ритуале, когда один вампир выпивает другого.
Отвлекаясь от рассматривания полученных кадров, девушка оглянулась. И с улыбкой на устах заметила картинку, как из покореженной машины пытается выбраться Беннет. Конечно же, она ну никак не смогла отказать себе в удовольствии запечатлеть сию картину. Для этого пришлось немного отдалиться от компании. Когда же она подошла вновь, из экипажа как раз выбрались Амандина с Кэтрин. Даяна, похоже, предпочла остаться в карете. Вскоре подошел и Браун. Элл с улыбкой наблюдала за реакцией спутников, и прежде всего - на внешность Бернарда. Ведь многие увидели его сейчас только первый раз. А посмотреть-то действительно было на что. Полусгнившая плоть кусками свисала с тела. Сгнившие щеки открывали прямо таки живописный вид на челюсть вампира и брутально выделяющиеся клыки. Глаза застланы бельмом. Волосы - нечто невообразимое - грязные, засаленные, комьями и клочками свисающие с головы. Кожа - перегнившая. Одному Каину известно, на чем эти самые волосы держатся. Кожа в районе шеи тоже была сгнившая, потому можно было без проблем пронаблюдать, как и что Бернард глотает. Конечно же, никто не бросился бежать при виде носферату, но и эстетического наслаждения он тоже почему-то ни у кого не вызвал.
Но сейчас Эллин интересовало не это. Гораздо больше внимание привлекала маленькая сценка, разыгравшаяся между Амандиной и Монтесом. Последний опустился на колено перед девочкой и осторожно поцеловал ее руку, заверяя свою радость по поводу их встречи. Но что больше всего удивило Элл - он был действительно рад. Если раньше она ощущала просто ледяную стену, никаких эмоций, абсолютное ничто, то сейчас, не смотря на это все, там, из-за стены, действительно проклевывалась настоящая, искренняя радость. Амандина ответила, что тоже рада его видеть, назвав мужчину по имени. Габриель.
Князь, похоже, разъярился еще больше. Малкавианке казалось, что еще чуть-чуть, и он начнет плеваться ядом, обвиняя этих двоих в том, что произошло с их экипажем. Но и Монтес, и Амандина сделали ему весьма резонные замечания по поводу того, что они никак не причастны и даже не могли быть причастны к данным событиям. Похоже, князю пока не было что возразить. Да и к тому же, надо было быстро решать более насущные вопросы - как добраться к замку. Перспектива встретить романтичный рассвет почему-то никого из присутствующих не вдохновляла. Заметив вдалеке машину Габриеля, Элл поинтересовалась, что с ней стало, на что получила весьма неопределенный ответ. "Там что-то сломалось". Девушка, немного разбираясь в машинах, решила все же проверить, не подлежит ли это «что-то» починке. Подойдя к машине, девушка тихо хмыкнула, увидев ее зад. Да, он как раз валялся неподалеку, всего-то в нескольких метрах. Казалось, кто-то просто взял, да оторвал от машины кусок, будто она была пластилиновой. Очевидно, что такое починке не подлежит. Девушка вернулась к группе. Похоже, Монтес действительно не причастен. Конечно же, он не пострадал... но если посмотреть с другой стороны - то из них вообще никто не пострадал, а потому это еще не показатель. Решали, как добираться до замка. Князь небрежно махнул рукой, сказав Беннету связаться с городом. Тот передал поручение Даяне. Явно ощущалась определнная иерархия. Машины обещали часа через три. Но вот и солнышко обещалось тоже довольно скоро. Попытались запросить машины из замка, на что ответили, что машину послали. Но только беспокойство никому не давало сидеть. Компания решила двинуться навстречу высланной машине.
Увидев, как Монтес аккуратно подбирает Амандину на руки, Элл тут же обернулась к Бернарду и начала глазеть на него, строя глазки. При этом она еще и ныла, что тоже так хочет. Носферату что-то булькнул, - вероятно, вздохнул, - и попытался усадить девушку к себе на плечо. Усадил. Правда, при этом он все еще держал чемодан девочки. И не успел удержать Элл. Та, потеряв равновесие, отчаянно замахала руками, пытаясь за что-то ухватиться, дабы не свалиться с такой-то высоты. Ухватилась. За горло Бернарда. Послышался чавкающий звук. Девушка поджала губы. Носферату взглотнул. Занавес…
К замку вся компания добралась уже под утро. Солнце еще не встало, но начинало светать. Небо серело. Атмосфера вокруг замка была гнетущая. Подходя к главной аллее, - хотя назвать так дорожку, усыпанную гравием, наверное, слишком громко - князь взял под руку Дорвард, Беннет - Даяну. Монтес аккуратно спустил Амандину и тоже взял ее под руку. Вполне вероятно, что и Бернард воспылал намерениями последовать этикету, но не тут-то было. Когда он стал на одно колено, чтобы Элл могла слезть, та лишь запротестовала, начав активно болтать ногами, и скомандовала, чтобы ее несли дальше. Снова тихое побулькивание.
К замку шли молча. Элл никак не могла отделаться от ощущения, что лес, окружавший территорию замка, будто надвигался на них, будто нависал. Перед входом Бернарду все же удалось стащить девушку с себя. Но теперь она и не особо протестовала. Встретили их две женщины. Прислуга замка, судя по всему.
Некоторое время всем довелось побыть в гостиной, пока их не развели по комнатам. Оказавшись у себя, девушка сразу же отметила кровать наивысшим приоритетом. И свалилась спать. Но не успела она уснуть, как услышала какой-то стук в дверь. Причем явно не в ту, которую она вошла. Как оказалось, тут была еще одна - ведущая в смежную комнату. Девушка встала и подошла. Затем посмотрела в замочную скважину. Тихо хихикнула - картина была весьма забавная - в соседней комнате раком стоял Бернард и тоже смотрел в замочную скважину, но другой двери, напротив. Та, похоже, вела в третью комнату. Элл тихо вернулась к кровати, удобно улеглась и почти тут же уснула, ни о чем не беспокоясь. Да, окна тут были явно заколочены намертво, и, вдобавок, задернуты шторами. Сон одолевал Эллин. Сон, которому вампиры не могли долго противиться. И так каждое утро. День – не время для вампиров. Элл закрыла глаза и постаралась не думать о странных, скрежещущих звуках, издававшихся из стен вокруг. Нет, о них она подумает уже завтра…

URL
   

Memories

главная